“Hearthstone: Mercenaries is het spelen waard”

Hearthstone Mercenaries

In maart 2014 maakten we voor het eerst kennis met Hearthstone. De Collectible Card-game van Blizzard was een schot in de roos en ging rechtstreeks de concurrentie aan met Magic: The Gathering.

Met heel wat DLC, gratis uitbreidingen en frequente updates bleef de ontwikkelaar de community geboeid houden. In 2019 besloot Blizzard dat het toch tijd was voor iets nieuws; Battlegrounds verscheen op het toneel. De Auto Battler kende heel wat voor- en tegenstanders; velen waren op zoek naar iets nieuws, anderen waren dan weer bezorgd over de verdere ontwikkeling van de main modus. Twee jaar later blijkt nu dat de twee perfect gecombineerd kunnen worden, maar kan datzelfde over de nieuwste spelmodus: Mercenaries gezegd worden?

En nu is er Mercenaries

Een paar maanden geleden kregen we voor het eerste Mercenaries te zien. Ook ikzelf volgde die aankondiging, maar snapte er geen sikkepit van. Had ik nogmaals bewezen dat het mannelijk ras niet kan multitasken? Nee hoor. Samen met mij was heel de Hearthstone-community verward. Wat was het doel van Mercenaries? Zou ik met mijn bestaande kaarten kunnen spelen? Gaat het over een PvE- of PvP-modus? Waar zit het RPG-element genesteld in de modus? Kortom, er waren meer vragen dan antwoorden. Blizzard deed sindsdien tonnen moeite om een deftige introductie op Mercenaries te geven, al bleef ik daar bewust van af. Mercenaries wou ik hands-on beleven en niet op YouTube ervaren.

RPG in kaartvorm

Maar wat is Mercenaries nu net? Mercenaries is Blizzards poging om een ware RPG (progressie inbouwen, loot verzamelen, quests tot een goed einde brengen…) in een kaartgame in te integreren. En hoewel ik zonet aanhaalde dat je de modus moet ervaren, zal ik mijn uiterste best doen een beeld te schetsen van het geheel. In Mercenaries trek je op pad met een legertje van zes huurlingen. Elk van die huurlingen krijgt een klasse op het hoofd gekleefd; Caster, Fighter of Protector. Vervolgens kom je terecht in een dorp waar je jou huurlingen kan uitwisselen, upgraden en queesten kan opnemen en completen. Eens jouw party op punt staat, trek je richting een bounty; een resem van 3 versus 3-gevechten met op het einde een eindbaas die een schatkist bewaakt vol loot.

3vs3-gevechten

De 3vs3-gevechten zitten ook vernuftig in elkaar. Iedere huurling heeft (naargelang zijn level) enkele abilities ter beschikking die een speed cost hebben. In de eerste stap van het gevecht kiezen beide partijen een ability voor elk van hun drie huurlingen. Vervolgens gaan de mercenaries aan het vechten waarbij de beurten in een opgaande speed cost verlopen. Minions met een lage ability cost kunnen dus eerst aanvallen, terwijl de grote kleppers het einde van de beurt moeten zien te overleven om te kunnen uithalen. Daarbij richt iedere minion-klasse dubbel zoveel schade aan op één specifieke klasse op een blad-steen-schaar-manier. Het is de bedoeling om alle minions van de tegenpartij te vernietigen zonder veel eigen minions te verliezen. Je hebt namelijk diezelfde mercenaries nodig om tot het einde van de bounty te geraken. Na iedere winnende partij krijgen jouw minions een hoop xp-punten en coins. Die coins en xp gebruik je dan op hun beurt in het dorp om jouw minions te upgraden. Dat ruikt toch sterk naar RPG, nietwaar?

Plezier verzekerd in een levende modus

En hoewel het vroeg is om al een definitief oordeel te vellen over de modus, moet ik zeggen dat ik me al hard geamuseerd heb in de modus. Het gevoel van progressie is daadwerkelijk aanwezig en ook betrap ik mezelf op wat grinden als ik die ene low level minion toch wil meenemen in mijn party van high level kleppers. De daily queesten zijn ook een reden waarom je terugkomt naar Mercenaries; zo kun je het meest efficiënt coins verzamelen zonder ettelijke euros naar de game te gooien. Over euros gesproken; de modus is dan wel gratis te spelen, het is verdomd moeilijk om zonder Mercenaries-boosters ergens te komen. Don’t get me wrong, het is mogelijk, maar bepaalde zaken zoals specifieke minions levelen en nieuwe party-combinaties uitproberen zijn quasi onmogelijk.

Hearthstone leeft

Opnieuw zal ik ook geen score op deze modus van de game kleven. Hearthstone is en blijft namelijk een levend ding. Ik vind het dan ook bijzonder boeiend om het gepingpong tussen ontwikkelaar en community op te volgen. Zo gaven enkele Hearthstone-streamers reeds mee dat het spelbord nogal leeg oogt en dat tijdens het grinden de animaties wat aan de trage kant zijn. Zonder enige twijfel durf ik dan ook beweren dat een team reeds op de feedback is gesprongen en druk in de weer zijn met een fix voor bovenstaande zaken. Dat lege spelbord valt trouwens niet zo hard op in de mobiele versie van de game, wat mij naadloos tot het volgende punt brengt: speelbare platformen. Waar Mercenaries naar mijn mening faalt, is het porten van de volledige ervaring naar mobile. Het samenstellen van een party, coins spenderen, doorheen alle abilities scrollen; het is allemaal een stuk omslachtiger op mijn iPhone dan op mijn pc of tablet.

De ultieme PvE-modus

Het is duidelijk dat Hearthstone hier de kaart van PvE trekt. Ja, het is mogelijk om de modus ook in PvP te spelen, maar het levelen en het gevoel van progressie komen volledig tot uiting in de single player bounties. Het is niet de eerste keer dat Blizzard experimenteert met een PvE-modus in de game. Zo kregen we in het prille begin eenvoudige NPC-gevechten die wat flets aanvoelden. Ook werden reeds pogingen gedaan om RPG-elementen in de game te integreren; denk bijvoorbeeld maar aan de Duels-modus die eigenlijk nooit echt van de grond raakte. Of Mercenaries de tand des tijds zal doorstaan zal de toekomst uitwijzen, al heeft Blizzard er alles aan gedaan om vernieuwend en innovatief uit de hoek te komen.

Er rest mij nog één pijnpunt bloot te leggen en dat is – hoewel de game tegen NPC’s wordt gespeeld – de constante vereiste voor een internetconnectie. Ik vind het verdomd jammer dat ik dergelijke modi niet op reis of op de trein kan spelen, zelf als ik een slechte internetconnectie heb. Wellicht gebeurt er heel wat server side bij het berekenen van de counter moves, al blijft dit pijnpunt een doorn in het oog.

Mercenaries is het spelen waard, zeker nu je geregeld in de zetel zit met je tablet, fleece-deken en warme chocomelk. Geef de nieuwe modus een kans en je zult zien dat het gevoel van progressie, levelen en personages upgraden wel degelijk kan werken in een kaartgame. Laat je meeslepen in het samenstellen van jouw perfecte party en denk daarbij goed na over de verschillende klassen, abilities en onderlinge synergieën. De mobiele versie van de modus kan ik voorlopig nog niet aanraden, er wordt gewoon te veel informatie weergegeven op een te klein scherm. Op een tablet of pc komt de modus tot zijn volste recht!

Gepubliceerd door Ardtieboy

Een paarse Game Boy Color en Pokémon Red deden de vonk zo'n 16 jaar geleden overslaan. Sindsdien vertoeft Ard menig avond voor zijn consoles om er helemaal op los te gaan, liefst zonder al te veel nadenken. Games die hem geregeld doen gniffelen staan bij Ard op de bovenste plank. Het is dan ook niet vreemd dat titels zoals Borderlands, Destiny, Animal Crossing en Hearthstone op zijn shortlist staan. Verder hackt en programmeert hij zich door het leven met Nalu 🐶 aan zijn zijde.