“Ik sprak met Shawn ‘Solo’ Fonteno (Franklin uit GTA V) over GTA Online: The Contract”

Of ik zin had om Shawn ‘Solo’ Fonteno te interviewen via Zoom? Wie zeg je? Wel, de acteur/rapper die gestalte gaf aan Franklin uit GTA V, en die nu terugkeert als Franklin in de nieuwe uitbreiding voor GTA Online: The Contract. Dat is hetzelfde als vragen of RSC Anderlecht kampioen wordt dit jaar. Uiteraard of wat had je gedacht!

Er moet trouwens iets speciaals door het bloed stromen van die familie. Waarom? Shawn is namelijk de oudere neef van de Amerikaanse rapper Young Maylay, die Carl “CJ” Johnson speelde, de hoofdpersoon uit Grand Theft Auto: San Andreas uit 2004. Twee kerels uit dezelfde familie die beiden een hoofdrol vertolken in de twee populairste GTA-games, dat kan geen toeval zijn.

En dat is het ook niet. Zowel Shawn als zijn neef zijn bevriend met DJ Pooh, een Amerikaanse producer, rapper, acteur, stemacteur en scenarioschrijver die in contact staat met Rockstar Games. En het is via die DJ Pooh dat ze kans kregen om auditie te doen, en dus uitverkozen werden om aan te treden in GTA.

PGLS: Hoe voelt het om na al die jaren terug te zijn als Franklin?

Shawn: Fantastisch! Het is echt een zot gevoel. Ik had na de opnames van GTA V nooit gedacht dat Franklin, hoe zal ik zeggen, nog een tweede leven zou krijgen. Ik had er absoluut niet meer op gerekend. Ik was absoluut tevreden over mijn prestatie en had er immers met volle teugen van genoten. Toen Rockstar aanbelde met de vraag of ik het zag zitten om nog eens in de huid van Franklin te kruipen, kon ik het eerst niet geloven. Het was alsof ik een tweede adem kreeg. Het was immers tijdens de covid-periode, en net als heel wat andere Amerikanen zat ook ik gevangen in mijn bubbel. Maar door die tweede kans kreeg ik weer een gevoel van vrijheid. De kans om eindelijk eens iets anders te doen dan waar ik de voorbije jaren mee bezig was.

Anderzijds was ik ook supernerveus. Had ik het nog in mij? Zou het mij lukken om Franklin een tweede keer geloofwaardig neer te zetten. Maar vooral, hoe zou mijn stem het doen? GTA V verscheen in 2013, maar de ontwikkeling liep natuurlijk daarvoor al, en nu zijn we bijna 2022. Dus hoopte ik maar dat mijn stem nog hetzelfde zou klinken, en nog zou passen bij het personage. Gelukkig voor mij, en Franklin, was dat wel het geval. Want het goede hieraan is dat ook Franklin een paar jaar ouder is, net zoals ik ondertussen. Dus het plaatje klopt wel.

PGLS: Hoeveel van jezelf zit er in Franklin?

Shawn: Heel veel, Franklin dat ben ik. Ik moest me wel aan het script houden natuurlijk, maar voor de rest werd ik redelijk vrijgelaten over hoe ik hem zou neerzetten. Het moest natuurlijk allemaal in het concept van de game passen, en de visie die de makers hadden. Maar wie was er beter geschikt dan een (ex) straatboefje als ik om Franklin neer te zetten.

En het bewijs dat Franklin populair is, zelfs na al die jaren, is omdat ik hem zo authentiek mogelijk en geloofwaardig heb neergezet. Ik mocht gewoon mezelf zijn. “What you see, is what you get! You know what i’m saying?” Heel wat kids kunnen zich terugvinden in Franklin, herkennen een stuk van hunzelf in Franklin of dromen ervan om zoals hem te zijn. Hij spreekt iedereen aan.

Of zoals mijn vriend Steven Ogg (Trevor uit GTA V) zegt. We zijn niet alleen (stem)acteurs, we zijn performers. En je moet alles uit de kast halen om die personages op geloofwaardige wijze neer te zetten. Ze als het ware tot leven brengen in de videogame.

PGLS: We weten nu hoe jij Franklin hebt neergezet. Maar wat heeft Franklin voor jou betekend?

Shawn: Letterlijk? Hij heeft mijn leven gered! In die periode was ik geen goeie kerel. Ik leefde op straat, was laaggeschoold, zat in gangs en was helemaal het slechte pad opgegaan. Mijn leven was een echte hel in die periode. Mijn vrienden werden neergeschoten in bendeconflicten of belanden in de cel. Ikzelf ben trouwens zelf vijf keer neergeschoten.

Het was voor mij dan ook een unieke en gouden kans, die ik met twee handen heb genomen, en die me de mogelijkheid heeft gegeven om mijn leven weer op het juiste spoor te krijgen. Dus ja, Franklin heeft mijn leven gered. En het feit dat er zoveel tijd en werk in kroop om Franklin neer te zetten, en dat ik er voortdurend mee bezig was zorgde er ook voor dat ik geen tijd had, of vooral de kans niet kreeg, om mijn oude gangsterleventje weer op te pikken. Ik was altijd maar aan het werken omdat ik voelde dat het nu of nooit was voor mij.

“Franklin heeft letterlijk mijn leven gered!”

In die periode was ik echt een “lost soul” zoals ze zeggen. En het feit dat ik voor de opnames zowel Los Angeles als het bendeleven achter mij moest laten heeft me eveneens geholpen om uit de miserie te blijven en mijn leven weer op te pikken. Ik had me als kleine jongen immers voorgenomen om succesvol te worden, en ik ben blij dat ik de kans heb gekregen om die droom te kunnen waarmaken. Ik ben ontzettend trots op mijn prestatie als Franklin.

Daarnaast had ik nooit durven denken dat ik ooit in zo’n legendarische videogame zou meegedaan hebben, en dan nog als het hoofdpersonage. Ik speelde zelf al videogames toen ik een kind was op mijn Atari, en dan nu kunnen deel uitmaken van een van de beste videogames ooit, daar had ik nooit van durven dromen. Het heeft heel mijn leven overhoopgegooid, in de goede zin. En het feit dat ik de kans heb gekregen om dit personage neer te zetten zoals het hoorde, en de waardering en erkenning die ik daarvoor krijg van over de hele wereld al die jaren, daar ben ik oneindig dankbaar voor en daar word ik heel nederig van. Als ik de kans zou krijgen om te kiezen tussen meespelen in een film of opnieuw in GTA V, dan zou ik keer op keer voor GTA V kiezen.

PGLS: Stel dat je de keuze zou krijgen om te kiezen tussen jouw leven of dat van Franklin? Wat zou je dan kiezen?

Shawn: “I keep my life man!” Mijn eigen leven! Je hebt maar 1 leven, dus maak er het beste van. Waarom zou je willen ruilen met iemand anders? Dankzij Franklin ben ik onsterfelijk geworden. Hij heeft me de kans gegeven mijn leven te leiden zoals ik dat nu leid. Dus wil ik daar volop van profiteren en genieten van wat mijn nieuwe leven me te bieden heeft. Zelfs wanneer ik er niet meer ben, zal ik herinnerd worden als de acteur die Franklin heeft neergezet. Franklin en ik, we zouden “best friends” kunnen zijn in het echte leven. Ik heb trouwens een fantastische zoon, dus wie weet, misschien speelt hij wel de hoofdrol in een volgende GTA. Zoals je eerder zei zit GTA in ons bloed, en zeker in de familie. Het zou alleszins cool zijn.

PGLS: Bekende acteurs worden vaak herkend op straat, in winkels of op restaurant. Is dat bij jou ook het geval als stemacteur?

Shawn: Absoluut! En dat is best grappig. Wanneer ik naar de winkel ga of op restaurant iets bestel, en ik praat of ik bestel iets, zelfs met mijn mondmasker aan, dan zie je plots de mensen verstarren. Ze herkennen die stem van ergens, en dan bekijken ze me, maar ze kunnen het niet meteen thuisbrengen. Terwijl ze dan met me bezig zijn zie je ze keihard nadenken “van waar ken ik die man of van waar ken ik die stem”. En dan uiteindelijk rapen ze al hun moed bij mekaar en vragen ze het me op de man af. Dat levert soms heel grappige situaties op. Zo zie je ze kijken, willen ze iets vragen maar durven ze niet en gaan ze weg. Een beetje later keren ze dan toch terug omdat ze het absoluut willen weten. Uiteraard vertel ik hen dan wie ik ben, en van waar ze me kennen. En dan zie je een brede smile op hun gezicht omdat ze echt fan zijn, en de game gespeeld hebben.

PGLS: Hoe was het om te werken met een legendarische rapper als Dr. Dre voor The Contract?

Shawn: Ongelofelijk! Dr. Dre is legendarisch. Dr. Dre is iconisch. Dr. Dre is een mogul. (zeer rijke of machtige zakenman) Wat die man heeft betekend voor de hiphop/rap-muziek dat kan niemand evenaren. Ik was bovendien aangenaam verrast door het feit dat hij wilde meewerken aan The Contract. Om te beginnen hoeft die man niet meer te werken, en heeft hij zoveel projecten waar hij mee bezig is, of muzikanten die hij bijstaat.

Dus het was wel een verrassing toen ik vernam dat ik met hem mocht samenwerken aan Rockstar Games’ GTA Online: The Contract. Zelf ben ik ook met muziek bezig en als je dan met de meester himself mag samenwerken, dan is dat een unieke kans. Trouwens echt heel straf van Rockstar dat ze erin geslaagd zijn om Dr. Dre binnen te halen. Dat alleen is al een hele prestatie op zich.

Weet trouwens dat ik zo’n 20 jaar geleden reeds met Dr. Dre heb samengewerkt aan de film The Wash (2001). (Het leven in de wasstraat is een plek waar van alles kan en zal gebeuren met twee vrienden (Dr. Dre en Snoop Dogg) die geld proberen te verdienen om hun huur te betalen.) Dus we zijn vrienden, en dat maakte de samenwerking eens zo cool. Het is voor mij weer iets dat ik van mijn bucket list kan schrappen.

PGLS: Wat is volgens jou de reden achter het gigantische succes van GTA V en GTA Online?

Shawn: Het is om te beginnen zeer verslavend. En ook de technologie die achter deze game zit. Je wil niet weten hoe vaak ik zelf de tussenfilmpjes al bekeken heb. Het lijkt alsof ik mijn eigen leven keer op keer herbekijk. GTA V is gewoon een meesterwerk. Het geeft je de kans een ander leven te leiden naast je eigen leven, om te ontsnappen aan de, soms harde, realiteit. Om lekker te doen waar je op dat moment zin in hebt, en dat alles met unieke personages, in een al even unieke omgeving.

“Grand Theft Auto V is een meesterwerk!”

Je kan rijden met schitterende wagens waar je als gewone mens misschien nooit mee zal kunnen rijden in je echte leven. De schitterende soundtrack die alles meer credibiliteit geeft, de herkenbare omgevingen (zeker als je bekend bent met Los Angeles) en zo kan ik nog even doorgaan. Bovendien zitten we al bijna drie jaar met covid dat ons gevangen houdt in ons huis, en dankzij GTA V en GTA Online kunnen we ook hieraan ontsnappen. Alles kan en is toegelaten, maar niks moet.

PGLS: Wat mogen de mensen verwachten van Franklin en GTA Online: The Contract? Krijgen we een andere Franklin te zien en te horen?

Shawn: Franklin is nog steeds Franklin, maar hij is toch veranderd. Je krijgt met andere woorden een andere, maar toch bekende, Franklin te zien. Hij is stinkend rijk nu en heeft zich helemaal opgewerkt. “He hit the big one!” Franklin bevindt zich 8 jaar verder in zijn leven, en heeft inmiddels heel wat opgestoken. Niet alleen van Trevor, Michael en vooral Lester.

Op die manier heeft hij zich weten op te werken, en is hij nu dé man geworden die hij altijd al wilde worden diep vanbinnen. “He’s a real boss now” The Contract is het grootste avontuur ooit in GTA Online en geloof me, het wordt een rollercoasterrit die je niet meteen zal vergeten. Meer nog, eens je de controller in handen hebt, en het spel begint te spelen zal je de controller niet meer loslaten. Geloof me op mijn woord.

PGLS: Hoe zit het trouwens met je hond Chop uit GTA V? Leeft die nog? Heeft hij puppy’s gekregen?

Shawn: (Lacht smakelijk.) Om dat te ontdekken zal je de game moeten spelen man. Dat ga ik niet aan je neus hangen.

PGLS: Wat spoken Michael en Trevor zoal uit tegenwoordig?

Shawn: Wel, af en toe praten we nog wel eens met mekaar. Steven (Trevor) is druk bezig dezer dagen. Hij is nu in Canada waar hij bezig is met een nieuw project. Maar af en toe sturen we mekaar nog eens een sms, vooral tijdens feestdagen of verjaardagen. Wat betreft Ned Luke (Michael in GTA V) daar heb ik wel meer contact mee. Hij is bovendien een grote baseballfan, en werkt graag met kinderen. Ik ben dan weer een grote football-fan (NFL) met een voorliefde voor de Snoop Dogg Youth Football League die kansarme jongeren een doel in hun leven wil geven. Dus het feit dat we beide grote sportfans zijn, schept wel een band.

PGLS: Voor ik afsluit nog een laatste vraag: hoe is het leven dezer dagen voor jou Shawn?

Shawn: “It’s cool man!” Ik maak me klaar voor de feestdagen natuurlijk, maar eerst moet er nog gewerkt worden natuurlijk. Zeker met de lancering van The Contract natuurlijk. Ik ben razend benieuwd naar de reacties van de fans op mijn performance als Franklin natuurlijk.

Momenteel moet ik veel interviews doen om The Contract te promoten, maar dat hoort er allemaal bij. En ik doe het graag. Ik probeer ook nederig te blijven en met mijn voeten op de grond te blijven. Toen de trailer voor The Contract werd vrijgegeven stond mijn telefoon plots roodgloeiend. Je kan je niet voorstellen hoeveel reacties ik kreeg. Het was net alsof ik de launch van GTA V herbeleefde. Te zot voor woorden.

Het heeft me allemaal, zoals ik je reeds vertelde, ook geholpen om een beter mens te worden. Om dankbaar te zijn voor wat ik heb, en hoe ik dat verkregen heb. En dat is iets wat ik nooit zal vergeten.

PGLS: Shawn mag ik je alvast bedanken voor je tijd en vooral fijne feestdagen toewensen voor jouw en je familie?

Shawn: “Sure man! Thanks for having me and enjoy the game!”

Gepubliceerd door Praga

De ouderdomsdeken van Pragalicious maar daarom zeker niet minder delicious dan het jonge grut van de crew. Wilde als kleine jongen een console kopen maar mocht niet van zijn papa. Dus sprak hij de gevleugelde woorden "Later als ik groot ben koop ik het allemaal zelf" Als jonge snaak was hij met zijn korte broek, witte sokken en sandalen vaste klant bij de lunaparken aan zee en op de kermis. Raakte in de ban van Snake en Pong, ging al snel door naar Quake, Hexen, Doom, Wolfenstein 3D en Delta Force. Maar de grote game changers waren Quake 3 Arena (1999) en Unreal Tournament (1999). Praga beweert trouwens dat hij het buitenechtelijke (of moeten we buitenaardse zeggen) kind is van Indiana Jones en Lara Croft. We zullen hem maar in zijn geloof laten... (of tijdig zijn medicatie geven)